Desaparecendo na selva, estas salamandras encontraram refúgio em um convento

PÁTZCUARO, MÉXICO – No topo da colina mais alta desta cidade à beira do lago fica a Basílica de Nossa Senhora da Saúde, construída em 1500, com paredes caiadas de branco e colunas de pedra vermelha.

Em uma rua ao virar da esquina da basílica, uma porta de madeira emoldurada em pedra esculpida e marcada com uma cruz suspensa fica aberta das 9h às 14h e, novamente, das 16h. às 18h “Nós oramos por você”, diz uma placa na porta em espanhol.

No interior, a sala é esparsa e escura, exceto por uma janela de madeira e três portas trancadas. Atrás deles está um convento, lar de duas dúzias de freiras da Ordem Dominicana.

Mas o convento também abriga um número ainda maior de residentes muito inesperados: uma próspera colônia de salamandras ameaçadas de extinção. Os cientistas os chamam de Ambystoma dumerilii, mas as freiras e todos os outros em Pátzcuaro os chamam de achoques.

Cuidadosamente cuidadas pelas freiras, cerca de 300 imaginques vivem em aquários de vidro e banheiras esmaltadas brancas que revestem as paredes de um longo corredor e dois quartos contíguos no convento. As freiras se apóiam em parte vendendo um xarope para tosse chamado jarabe feito da pele das salamandras.

Mas os achoques da basílica são cada vez mais valiosos por outro motivo.

Eles não são encontrados em lugar algum além do lago Pátzcuaro e, fora do convento, seus números estão caindo rapidamente. Há colônias menores em cativeiro em outros lugares em Pátzcuaro, mas nenhuma tão grande quanto a da basílica. Pode ser crítico para as perspectivas das salamandras na natureza.

“É por isso que consideramos que as freiras serão muito vitais no futuro”, disse Gerardo Garcia, curador e especialista em espécies ameaçadas de extinção do Zoológico de Chester, na Inglaterra.

As próprias salamandras são monstrinhos maravilhosos com a pele granular da cor da mostarda de Dijon. Eles se assemelham a versões em miniatura de o cão-dragão voador Falkor em “The Neverending Story”.

Enquanto as salamandras vão, elas são enormes – as maiores se aproximam de um pé de comprimento. Mais impressionantes, porém, são suas guelras: filamentos luxuosos e corados que emolduram suas cabeças como crinas e ondulam suavemente na água.

Na basílica, seu principal zelador é a Irmã Ofelia Morales Francisco. Em uma visita recente, ela recebeu um visitante com um hábito branco, com o véu preto encaracolado e preso no lugar, um rosário de contas azuis pendendo ao lado.

Perguntou uma pergunta, às vezes ela respondeu apenas com um pequeno sorriso. Mas em torno dos achoques, ela se abre, orgulhosa de mostrar suas acusações anfíbias.

Seus tanques são imaculados, cada um com um aerador borbulhante feito de metade de uma garrafa de refrigerante de plástico cheia de pedras e tecido enrolado. Em uma caixa de vidro acima dos tanques, um menino Jesus vestido de médico vigia.

As irmãs costumavam fazer xarope usando salamandras coletadas do lago. Quando começaram a desaparecer, as freiras estabeleceram a colônia do convento porque estavam preocupadas em perder o negócio de jarabe.

“O que faríamos – não fazer xarope?”, Disse a irmã Ofelia em espanhol. Mas, eventualmente, ela e as outras freiras também passaram a reconhecer um imperativo de conservação em seu trabalho.

“É sobre proteger uma espécie da natureza”, disse ela. “Se não trabalharmos para cuidar disso, para protegê-lo, ele desaparecerá da criação”.

Entre 1982 e 2010, o lago já raso diminuiu cerca de 13 pés, perdendo um quarto do seu volume total por causa da queda das chuvas e aumento do escoamento levado para o lago. Vários esforços para reabilitar Pátzcuaro atingiram apenas um sucesso limitado.

Achoques não são as únicas salamandras mexicanas em apuros. Das 17 espécies encontradas em seu gênero no México, 12 estão listadas como ameaçadas de extinção ou criticamente ameaçadas pela União Internacional para a Conservação da Natureza.

Em todo o mundo, as salamandras enfrentam inúmeras ameaças, desde a perda de habitat até o comércio ilegal de animais de estimação. Um novo fungo tem matado salamandras na Europa.

No lago Pátzcuaro, os pescadores pescam e comem suspeitas desde antes da chegada dos espanhóis ao México. No final dos anos 70 e início dos anos 80, os piqueniques presos no lago foram empilhados no mercado de peixes da cidade, lembrou Brad Shaffer, professor de biologia na Universidade da Califórnia, em Los Angeles, que estudou as salamandras.

Mas o número de achoques começou a flutuar descontroladamente nos anos 80 e caiu em 1989. Em 1985, um frade sugeriu que as freiras começassem sua própria colônia porque o lago estava se deteriorando, segundo a irmã Ofelia.

Não foi até 2000 que as freiras tinham sua própria comunidade de salamandras no convento. As freiras, no entanto, cozinham jarabe há quase um século.

“As pessoas têm fé nisso porque as freiras fazem isso”, disse Dolores Huacuz, especialista em anfíbios da região e professor universitário aposentado.

Segundo a lenda local, as irmãs receberam a receita secreta de uma jovem Purépecha, uma das pessoas nativas que viviam nesta região antes da colonização espanhola.

Seu jarabe curou uma das irmãs, fortalecendo seus pulmões e abolindo sua anemia. E a identidade daquela jovem, segundo a história: a própria Virgem Maria, disfarçada.

Quer a receita da tosse com xarope tenha chegado às freiras através de intervenção divina, não há dúvida de que o povo Purépecha estava comendo e usando medicamentos como remédio muito antes da chegada dos europeus e do catolicismo, segundo Tzintia Velarde Mendoza, coordenadora do projeto em Faunam. , um grupo de conservação da vida selvagem, que estudou a história cultural dos achoques.

O nome achoque é de uma palavra purépecha – achójkipossivelmente derivado do termo para lama.

Estoque “muito saudável”

O Dr. Garcia, do Zoológico de Chester, tem trabalhado com uma equipe no México para pesquisar o Lago Pátzcuaro para tentar descobrir quantas salamandras são deixadas em estado selvagem e onde no lago elas vivem.

“Saltar para os programas de reintrodução parece muito sexy na mídia para um comunicado de imprensa, mas essa não é a melhor maneira de fazê-lo”, disse Garcia.

Ainda restam no lago gaviões selvagens, disse Garcia, incluindo uma pequena população na parte norte do lago. Os pescadores disseram à equipe do Dr. Garcia que ocasionalmente localizam as salamandras.

Mas como a população diminuiu, também tem sua diversidade genética. É aí que a próspera colônia do convento pode um dia fazer uma enorme diferença – supondo que seja geneticamente diversa.

“Trezentas pessoas, se não forem relativamente relacionadas, são muito grandes e muito saudáveis ​​para trabalhar”, disse o Dr. Shaffer.

No momento, no entanto, não há planos para mover as pesquisas do convento para o lago. Antes disso, as questões de qualidade da água devem ser abordadas, disse o Dr. Garcia, e a diversidade genética da colônia de freiras deve ser avaliada. O trabalho em ambas as questões está em andamento, disse ele.

Na sala onde as freiras vendem seu xarope para tosse, um mural na parede retrata o lago com salamandras nadando em águas límpidas. As mãos brilhantes de uma freira seguram um achoque ao lado de uma imagem da Virgem Maria.

“Ser parte de uma ordem religiosa como a nossa não é um obstáculo para o progresso científico”, disse a irmã Ofelia.

“A ordem é dedicada à pesquisa do conhecimento teológico e científico em benefício da humanidade”, acrescentou ela. Parte da missão da ordem é “trabalhar em favor de uma consciência mais humana, cheia de amor e justiça pela natureza”.

Outro mural traz o nome oficial da Unidade de Manejo das Monjas para a Conservação da Vida Selvagem, registrada no governo mexicano: Jimbani Erandi. Na linguagem do povo indígena Purépecha, significa “nova madrugada”.

Rodrigo Pérez Ortega contribuiu com reportagem. Uma bolsa do International Reporting Project apoiou os relatórios do Sr. Giller.

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